Genetwister: ´Big data´ ontketenen revolutie in biotech

Of het nou om een paprika of petunia gaat, een tomaat of een chrysant, bij Genetwister blijft geen gen geheim. ‘Big data’ maakt dit mogelijk: grootschalige data-analyse, datamanagement en datavisualisatie van DNA-structuren. Dat ontwikkelt zich zo razendsnel dat je gerust kunt spreken van een revolutie in de biotechnologie.

Even houdt ze stil bij een vetplantje in de vensterbank van het lab. “Het geeft echt een kick om te ontdekken hoe het komt dat de ene plant meer bloemen geeft dan de andere”, zegt Annemieke Jungerius, head applied research bij Genetwister Technologies uit Wageningen. En dat kan steeds beter, sneller en goedkoper. Door middel van datamining en data-analyse is alle genetische informatie op een DNA-streng razendsnel te doorgronden. De techniek ontwikkelt zich de laatste jaren halsoverkop. Douwe de Boer, sinds 1998 directeur van Genetwister, spreekt van een revolutie. Annemieke Jungerius is het daar helemaal mee eens. “Vroeger moesten we met een lineaaltje langs de uitdraaien om verschillen te zoeken. Nu rollen de sequenties over de computerschermen.”

De kennis geeft niet alleen een kick, het economisch belang is heel groot. “Een kilo zaad kan meer waard zijn dan een kilo goud”, zegt Jungerius. In verband met patenten gaat het bedrijf behoedzaam om met informatie. Vijf grote internationale zaadbedrijven zijn aandeelhouder van Genetwister. Daarnaast werkt het Wageningse bedrijf voor heel veel kleinere klanten. Genetwister is gespecialiseerd in genomic breeding, green biotechnology en bio-informatica voor land- en tuinbouwgewassen. Daarvoor ontwikkelen ze technologieën en tools en software voor dataverwerking en –visualisatie.

Stikstof

Het bedrijf is expert in het identificeren en isoleren van genen. Anemieke Jungerius: “Neem appels als voorbeeld. We kruisen goede appels met slechte. In de opvolgende generaties zitten dan hele goede, middelmatige en hele slechte. Wij kijken wat de verschillen zijn en welke genen die veroorzaken.” Om dat te zien neemt Genetwister samples. Dan wordt een appelschil met stikstof bevroren. “We stoppen zo alle processen die doorwerken binnen de appel”, legt Jungerius uit. “Uit de momentopname – bijvoorbeeld tijdens oogst of opslag – zien we welke genen aanwezig zijn.”

Regio FoodValley

Annemieke Jungerius: “Klanten weten dat ze bij ons voor het nieuwste van het nieuwste kunnen komen. Dus zijn we continu op zoek naar state-of-the-art technieken en zijn we op de hoogte van ander gen-onderzoek, bijvoorbeeld ook op menselijk vlak. Daar kunnen we van leren.” Om voorop te blijven zoekt Genetwister ook samenwerking met andere bedrijven die gespecialiseerd zijn in dataverwerking of sequenties. En met Wageningen UR wisselt Genetwister kennis uit door middel van cursussen en het opleiden van studenten in het bedrijf. “Daarom is het zo belangrijk dat we als bedrijf in de FoodValley regio zitten”, zegt Jungerius. “Bovendien is de bekendheid groot: Regio FoodValley is een goede ‘merknaam’. Het biedt ons een netwerk over de hele wereld waardoor we telkens in aanraking komen met nieuwe klanten.”